Le Père Noël

Photographie du pere noel
Photographie du père noël

Le Père Noël est un personnage légendaire et mythique à la barbe blanche, bedonnant et jovial, vêtu d'un habit rouge bordé de fourrure blanche, et qui apporte des cadeaux aux enfants sages durant la nuit de Noël, le 24 décembre de chaque année.

Histoire du Père Noël

La fête de Noël, très ancienne, trouve ses origines dans certaines fêtes païennes de l'Antiquité, en particulier les Saturnales qui accompagnent le solstice d'hiver. Puis, à partir du ive siècle, le jour de la naissance de Jésus-Christ étant fixé au 25 décembre, cette date devient dès lors celle de l'une des fêtes chrétiennes les plus importantes de l'année. Au fil des siècles apparaissent de nombreux personnages ayant pour vocation d'apporter des cadeaux aux enfants. Certains d'entre eux sont d'origine païenne, tels Frau Holle en Allemagne et la Befana en Italie, mais d'autres, à l'exemple des rois Mages, de saint Martin, de sainte Catherine ou de sainte Barbe, appartiennent à la tradition chrétienne.

Le plus important de tous est sans nul doute saint Nicolas, évêque d'Asie Mineure mort au IVème siècle, considéré comme le protecteur des petits enfants. Fêté le 6 décembre, il distribue des cadeaux et des friandises, accompagné de son âne et du Père Fouettard. Il connaît une grande popularité dès le Moyen Âge dans plusieurs régions d'Europe, et notamment dans le nord et l'est de la France.

Dessin du pere noel
Dessin du Père Noël

En 1809, l'écrivain Washington Irving imagine saint Nicolas se déplaçant dans les airs pour effectuer sa distribution de présents, mais c'est en 1822 que le personnage du Père Noël (Santa Claus aux États-Unis) voit le jour, sous la plume de l'Américain Clement Clarke Moore. L'auteur en fait le héros de A Visit from St Nicholas (Une visite de saint Nicolas), un poème rédigé pour ses enfants. Ce texte, publié l'année suivante dans le journal The Sentinel, connaît immédiatement un très vif succès. Il met en scène un personnage composite amalgamant les légendes et les traditions des différents peuples ayant immigré aux États-Unis. Il s'inspire en particulier du saint Nicolas importé par les Hollandais (Sinter Klaas). Dans ces vers enlevés, le saint évêque se défait de son austérité et de ses attributs habituels (mitre et crosse) pour devenir un joyeux elfe dodu et barbu. Il se déplace dans un traîneau tiré par huit rennes et emprunte les conduits de cheminées pour déposer ses cadeaux dans les maisons des enfants sages.

En 1860, l'illustrateur new-yorkais Thomas Nast donne au Père Noël le visage et l'apparence que nous lui connaissons aujourd'hui : il en fait un vieil homme au costume rouge bordé de blanc et au gros ceinturon de cuir. Quelques années plus tard, la légende s'enrichit en fixant la demeure du Père Noël au pôle Nord. Enfin, les dessins publicitaires réalisés par Haddon Sundblom pour la firme Coca-cola dans les années 1930 permettent de diffuser largement son image et d'en accroître encore la popularité.

Le père Noël aujourd'hui

La fête de Noël revêt peu à peu un caractère de plus en plus commercial, en se centrant essentiellement sur le rituel de l'échange de cadeaux. Le personnage du Père Noël apparaît dans les grands magasins et les rues et son image fait à présent partie intégrante du marketing de Noël. Les enfants ne se lassent cependant pas d'aimer ce vieillard à la barbe blanche, et on entretient toujours chez les tout-petits l'illusion de son existence.


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